Bookmark and Share

Servicios de los Ecosistemas: Una Introducción

Sociedad Americana de Ecología (Ecological Society of America, ESA)

articlehighlights

Los ecosistemas naturales proveen servicios de los cuales dependemos. Por ejemplo, ellos:

  • nos proveen de agua limpia;
  • polinizan nuestros cultivos y dispersan las semillas;
  • nos protegen de los extremos del clima y de la radiación ultravioleta;
  • controlan a las plagas y a los organismos portadores de enfermedades.

June 2000

ecosystemprimerphoto.jpg

Los ecosistemas naturales realizan servicios fundamentales para la sostenibilidad de la vida. Elora Gorge, Ontario, Canada. Foto: Oksana Hlodan.

La civilización humana depende de ecosistemas saludables.

¿Alguna vez ha considerado que el cereal que hoy se come es llevado a usted cada mañana por el viento, o que el vaso de agua cristalina, fría y limpia que sale de la llave del agua puede haber sido purificada para usted por un humedal o por el sistema radical de un bosque entero? Los árboles en su jardín del frente trabajan atrapando polvo, tierra y gases dañinos del aire que usted respira. El brillante fuego producido por la leña de roble que usted enciende para calentarse en las noches frías y la medicina que usted toma para aliviar el dolor de una enfermedad llegan a usted por cortesía de las bodegas de servicios de la Naturaleza. Los ecosistemas naturales llevan a cabo servicios fundamentales para el mantenimiento de la vida, de los cuales depende la civilización humana. Si las actividades humanas no son cuidadosamente planificadas y manejadas, los valiosos ecosistemas continuarán siendo afectados negativamente y desapareciendo.

¿Qué son los servicios de los ecosistemas?

Servicios de los ecosistemas: Procesos por los cuales el ambiente produce recursos.
Estos servicios son extensos y diversos… afectando la calidad de nuestra tierra, agua, comida y salud.

Los servicios de los ecosistemas son los procesos por los cuales los ecosistemas producen recursos que a menudo damos por descontado, como por ejemplo, el agua limpia, la madera, el hábitat para las pesquerías y la polinización de las plantas nativas y agrícolas. No importa si vivimos en la ciudad o en una zona rural; los ecosistemas en los cuales los humanos viven proveen bienes y servicios que son muy familiares a todos.

Los ecosistemas proveen “servicios” que:

  • moderan los extremos del clima y sus impactos;
  • dispersan las semillas;
  • mitigan los efectos de las sequías y las inundaciones;
  • protegen a la gente de los dañinos rayos ultravioleta del sol;
  • ciclan y movilizan a los nutrientes;
  • protegen a los cauces de los ríos, los arroyos y las costas de la erosión;
  • detoxifican y descomponen a los desperdicios;
  • controlan a las plagas agrícolas;
  • mantienen a la biodiversidad;
  • general y preservan al suelo y renuevan su fertilidad;
  • contribuyen a la estabilidad del clima;
  • purifican al aire y al agua;
  • regulan a los organismos portadores de enfermedades; y
  • polinizan a los cultivos y a la vegetación natural.

¿Qué es un ecosistema?

Los ecosistemas son los sistemas de apoyo de vida de la naturaleza.

Un ecosistema es una comunidad de plantas y de animales que interactúan los unos con los otros y con su medio ambiente físico. Los ecosistemas incluyen componentes físicos y químicos, como los suelos, el agua y los nutrientes que dan soporte a los organismos que viven entre ellos. Estos organismos pueden ser desde plantas y animales grandes hasta bacterias microscópicas. Los ecosistemas incluyen las interacciones entre todos los organismos en un hábitat particular. La gente es parte de los ecosistemas. La salud y el bienestar de las poblaciones humanas depende de los servicios que los ecosistemas y sus componentes proveen: los organismos, el suelo, el agua y los nutrientes.

¿Cual es el valor de los servicios de los ecosistemas?

Los servicios de la naturaleza tienen valor financiero.

Los ecosistemas naturales y las plantas y los animales pertenecientes a ellos proveen servicios a los humanos que son muy difíciles de duplicar. A pesar de que no es posible darle un valor monetario exacto a los servicios de los ecosistemas, podemos calcular algunos de los valores financieros. Muchos de estos servicios son llevados a cabo aparentemente “gratis.” Sin embargo, ellos pueden ser valorados en muchos billones de dólares (Nota de translador: En español, 1 millardo = mil millones. 1 billón = 1 millón de millones. En inglés norteamericano, 1 billion = mil millions o un 1 con 9 ceros; 1 trillion = mil billions o un 1 con 12 ceros.) Por ejemplo:

Alrededor del 78% de las medicinas más usadas en los Estados Unidos vienen de la naturaleza.
  • Una gran parte de los servicios de protección natural contra las inundaciones del Valle del Río Mississippi fueron destruidos cuando los humedales adyacentes fueron drenados y sus canales modificados. Como resultado, las inundaciones del año 1993 resultaron en daños a la propiedad estimados en 12 millardos de dólares, parcialmente debido a la inhabilidad del Valle de disminuir los impactos de los grandes volúmenes de agua.

  • El 80% de la población mundial depende de productos medicinales naturales. De las 150 medicinas de prescripción más importantes usadas en los Estados Unidos, 118 se originan de fuentes naturales: el 74% de plantas, el 18% de hongos, el 5% de bacterias y el 3% de un vertebrado (una especie de serpiente). Nueve de las diez drogas más importantes provienen de productos vegetales naturales.

  • Más de 100,000 especies diferentes de animales (incluyendo murciélagos, abejas, moscas, polillas y mariposas nocturnas, escarabajos, aves y mariposas) proveen servicios de polinización gratis. Un tercio del alimento de los humanos proviene de plantas polinizadas por polinizadores silvestres. El valor de los servicios de polinización en los Estados Unidos solamente es estimado entre cuatro y seis millardos de dólares al año.

La duplicación del sistema de filtrado de agua de la naturaleza le costaría a Nueva York miles de millones de dólares.

La ciudad de Nueva York es un caso en punto. Las cuencas de las Montañas Catskill, antes de que fueran abrumadas por la escorrentía agrícola y por las aguas negras, proveían a la ciudad de Nueva York con agua que era considerada entre las mejores del país, de acuerdo a los Reportes a los Consumidores (Consumer Reports es una organización que evalúa productos y servicios). Cuando el agua bajó por debajo de los estándares de calidad, la ciudad investigó lo que costaría instalar una planta de filtrado artificial. El precio estimado de esta planta nueva fue de seis a ocho millardos de dólares, más un costo anual de operaciones de 300 millones de dólares, un precio bastante alto para algo que antes era gratis. En vez de esto, la ciudad de Nueva York decidió invertir una fracción de este costo (unos 660 millones de dólares) en la restauración del capital natural de las cuencas de los Catskills. En 1997, la ciudad creó un Bono Ambiental y está utilizando actualmente estos fondos para comprar tierras y para detener el desarrollo en la cuenca, para compensar a los dueños de las tierras por las restricciones al desarrollo en sus tierras, y para subsidiar las mejoras a los sistemas sépticos.

¿Cómo se “cortan” los servicios de los ecosistemas?

La sobrepoblación y el sobreconsumo amenazan a los ecosistemas.

Los servicios de los ecosistemas son tan fundamentales a la vida, que fácilmente los podemos dar por descontado y son de una escala tan grande que es difícil imaginar que las actividades humanas los pueden destruir. Sin embargo, los servicios de los ecosistemas están siendo gravemente amenazados por lo siguiente:

  1. El crecimiento en la escala de las actividades humanas (tamaño de la población, consumo per cápita y efectos de las tecnologías para la producción de bienes de consumo).
  2. Un desequilibrio entre las necesidades a corto plazo y el bienestar social a largo plazo.

Muchas actividades humanas perturban, afectan o modifican a los ecosistemas cada día, incluyendo:

  • la escorrentía de pesticidas, fertilizantes y productos de desecho animal;
  • la contaminación los recursos del suelo, el agua y el aire;
  • la introducción de especies exóticas;
  • la sobrepesca;
  • la destrucción de los humedales;
  • la erosión de los suelos;
  • la deforestación; y
  • la expansión urbana descontrolada.

La ecología y los servicios de los ecosistemas

Muchas preguntas quedan aún sin respuesta acerca del funcionamiento de los servicios de los ecosistemas.

Los ecologistas tratan de ayudarnos a entender la interconexión y la interdependencia de las numerosas comunidades de plantas y animales dentro de los ecosistemas. A pesar de que tenemos un conocimiento bastante amplio de muchos de los servicios de los ecosistemas y de los principios científicos sobre los cuales se basan, todavía tenemos mucho que aprender. Los sacrificios o compensaciones entre los diferentes servicios dentro de un ecosistema, el papel de la biodiversidad en el mantenimiento de los servicios y los efectos a largo y a corto plazo de las perturbaciones son algunas de las preguntas que necesitan ser exploradas más a fondo. Las respuestas a estas preguntas proveerán información crítica para el desarrollo de estrategias de manejo que protegerán a los ecosistemas y que ayudarán a mantener las provisiones de los servicios de los cuales dependemos.

Conclusión

Conclusión: Hoy en día el futuro depende de eco-decisiones sabias.

Las formas en que actualmente usamos los recursos de la tierra y del agua van a tener consecuencias enormes en la sostenibilidad futura de los ecosistemas de la tierra y de los servicios que ellos proveen.

La Sociedad Americana de Ecología (Ecological Society of America, ESA) es una organización de científicos no partisana, sin fines de lucro, fundada en 1915 para promover a las ciencias ecológicas, aumentar la conciencia pública de la ciencia de la ecología, aumentar los recursos disponibles para el estudio de la ecología y asegurar el uso apropiado de la ciencia de la ecología en la toma de decisiones.
http://www.esa.org/

Servicios de los Ecosistemas: Una Introducción

Estas referencias están en inglés. Las referencias no han sido traducidas al español dado que la mayoría de los artículos citan fuentes en el idioma inglés.

  • » Ecological Society of America. 1997. “Ecosystem Services: Benefits Supplied to Human Societies by Natural Ecosystems.” Issues in Ecology No. 2, Spring 1997. http://www.esa.org/sbi/sbi_issues/ (URL updated 12/03)
  • » Gretchen C. Daily, ed. 1997. Nature’s Services, Societal Dependence on Natural Ecosystems. Island Press.
  • » President’s Committee of Advisors on Science and Technology. March 5, 1998. “Teaming with Life: Investing in Science to Understand and Use America’s Living Capital.” http://www.ostp.gov/Environment/html/teamingcover.html (no longer accessible online as of 11/03)
  • » R. Costanza et al. 1997. “The Value of the World’s Ecosystem Services and Natural Capital.” Nature Vol. 387.

Advertisement



Understanding Science