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El Impacto Ambiental de las Especies Marinas Exóticas

James T. Carlton

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Las especies marinas exóticas o invasivas son un problema global. Estas plantas y animales no invitadas:

  • Compiten con las especies nativas por espacio, alimento y otros recursos;
  • Estresan a la economía, tal y como las pesquerías;
  • Pueden contribuir a problemas de salud pública; e
  • Impactan el disfrute recreacional al contaminar al ambiente.

May 2004

¿Cuáles son algunos ejemplos de especies marinas invasivas o exóticas en los Estados Unidos?

La mayor parte de las costas de EEUU ha sido invadido por especies exóticas.

La alterniflora Panne y Spartina son especies molestas acuáticas. Creative Commons: Sandy Richard.

Carlton: Si damos un vistazo alrededor de las costas de los Estados Unidos, es en realidad difícil encontrar una sección de costa que no muestre las señales de una invasión, especialmente en las bahías y en los estuarios y, de hecho, hasta en algunas costas rocosas. Las especies invasivas, o exóticas, son especies que han sido transportadas de un ecosistema a otro. Estas especies exóticas también son conocidas como especies acuáticas problema (ANS en sus siglas en inglés.) Algunos ejemplos en los Estados Unidos son:

Algunos invasores pueden dispersarse a través de un amplio rango geográfico.
  • La especie muy común de la planta acuática Vallisneria del Japón, la cual se ha hecho muy abundante en los estuarios del Pacífico del Noroeste, probablemente fue introducida accidentalmente con las ostras japonesas.

  • En la Bahía de Willapa, en el Estado de Washington, la planta acuática espartina del Atlántico, Spartina alterniflora, ocupa miles de acres.

  • En la Bahía de San Francisco existen más de 200 especies de invasores marinos, incluyendo una especie de cangrejo verde Europeo y el cangrejo guante de la China. El cangrejo verde Europeo, Carcinus maenas, por ejemplo, fue introducido en California en 1989 y, desde entonces, ha expandido su población rápidamente desde la Bahía del Morro hasta la Columbia Británica.

  • Los puertos del Sur de California poseen docenas de especies exóticas que dominan completamente a los estuarios, las boyas en las marinas, los pilones y los atracaderos.

Las especies exóticas pueden impactar la pesca comercial.
  • El Golfo de México tiene actualmente una gran invasión de la aguamala Oceánica del Pacifico, Phyllorhiza punctata, también conocida como la aguamala punteada de Australia. Esta especie gigante puede pesar hasta 25 libras y es capaz de consumir a las larvas y a los huevos de especies acuáticas de importancia económica.

  • El estado de la Florida posee también una horda de especies exóticas. Más de 40 especies de peces exóticos se reproducen en sus aguas dulces, incluyendo los cíclidos Maya de Centro y Sudamérica y las anguilas asiáticas de los humedales.

  • La Bahía de Chesapeake, al igual que la Bahía de San Francisco, se encuentra bien invadida. Una de las invasiones recientes más notables es un caracol de seis pulgadas de alto, llamado caracol de rapa (Rapana venosa), proveniente del Japón, que se alimenta de almejas y ostras.

  • La Sonda de Long Island, y una gran parte de la Nueva Inglaterra en el noreste de los Estados Unidos, posee decenas de invasores más, tales como el cangrejo de orilla del Asia, el cual ahora domina al paisaje marino.

¿Podría darnos un ejemplo de un problema global?

Los tunicados están causando daños a nivel mundial.

Carlton: Estamos observando la distribución de ciertas especies vía barcos que viajan alrededor del mundo, de tal manera que ciertos tipos de tunicados (ascidiáceos), los cuales son organismos grandes y gelatinosos, están apareciendo en los puertos y muelles de todo el mundo, incluyendo Hong Kong, Sydney, Pearl Harbor y San Diego, así como también en puertos del Océano Atlántico y del Mediterráneo. Algunos de estos tunicados pueden ser masivos en su tamaño y pueden ocurrir en los pilones y boyas en cantidades de miles de libras. Éstos son uno de los mayores organismos problema y presentan un problema global.

¿Cuál es la forma más común de introducir especies marinas exóticas?

Hoy en día, el agua de lastre es uno de los mayores medios de transporte de especies invasoras.

Carlton: Existen varias formas comunes de movilizar a estos organismos por todo el mundo. Desde hace siglos, los barcos y buques han estado transportando cientos o hasta miles de especies por todos los océanos del mundo. Los organismos se adhieren ellos mismos a las superficies sumergidas de estos barcos. Uno de los vectores principales modernos es el agua de lastre (no el agua de desecho.) Creemos que cada día más de 5000 especies se encuentran en movimiento alrededor del mundo vía decenas de miles de barcos.

¿Qué se está haciendo para aliviar este problema de transporte?

Cambiar agua de lastre en el mar abierto es una manera de deshacerse de invasores.

Carlton: El agua de lastre, por ejemplo, ha sido el objeto de mucha discusión en las décadas recientes, buscando la manera de controlar estas invasiones marinas mediadas por el hombre. Varios países han establecido regulaciones, tanto voluntarias como obligatorias, en un intento de regular el agua de lastre. El reto es decidir exactamente lo que se debe hacer. Actualmente, la regla general (una medida temporal) es que un barco que viene hacia una costa, puerto, muelle o estuario debe cambiar su agua de lastre en el medio del océano antes de proceder a atracar en el nuevo puerto. La esperanza es que al botar el agua al océano también se desechan con ella los organismos y así, el barco llegaría a puerto llevando organismos del océano pero no organismos del puerto foráneo. Esta medida posa problemas y retos, tanto para la seguridad y la estabilidad de los barcos, como también porque el proceso no es completamente efectivo.

Actualmente, se le está dando mucha atención al desarrollo de métodos para tratar al agua, ya sea calentándola, filtrándola, irradiándola con luz ultravioleta (UV) o tratándola de alguna otra manera que remueva a los organismos vivos que contiene. El manejo del agua de lastre es también una de las mayores iniciativas de la Organización Marítima Internacional de las Naciones Unidas.

¿Qué tipo de daños pueden causar las especies marinas exóticas al medio ambiente?

Las especies exóticas hacen daño no solo al medio ambiente.

Carlton: Los posibles daños forman una larga lista. Las invasiones no solo causan daños al medio ambiente, sino que también causan impactos industriales, sociales, recreacionales y económicos. La lista es tan larga porque cientos de especies han invadido a las costas del mundo.

  • Una especie puede convertirse en el organismo dominante en muchas comunidades, reemplazando y desplazando a las especies nativas.

  • En una forma directa, estas especies impactan a la recreación al crear enormes comunidades que echan a perder a las aguas y que deben ser enfrentadas por los usuarios de botes, operadores de las marinas, los operadores que mantienen a las boyas, y así sucesivamente.

Los Estados Unidos y Canadá han invertido cientos de millones de dólares en la erradicación de la almeja cebra.
  • Ciertamente, existen impactos a la economía. Un ejemplo es la almeja cebra (Dreissena polymorpha) en los Grandes Lagos. Esta problemática almeja pequeña, del tamaño de una uña, es nativa del Mar Negro en Asia. Desde su introducción a Norteamérica en los años 1980, se ha distribuido ampliamente a todos los Grandes Lagos, al Río Mississippi y a muchas otras vías de agua dulce. Cientos de millones de dólares han sido invertidos en los Estados Unidos y en Canadá en el combate de la invasión de la almeja cebra.

  • La aguamala de peine de Norteamérica colapsó a la industria de la anchoa y a otras pesquerías del Mar Negro, una industria valorizada en millones de dólares al año.

  • En California, un pequeñísimo gusano sabélido del África del Sur ha impactado a la industria de acuacultura del abalone.

Las bacterias exóticas son una amenaza para la salud humana.
  • También existen impactos a la salud humana debido al movimiento de bacterias, como la bacteria del cólera, en el agua de lastre.

  • De manera que la lista es larga, casi tan larga como es el número de especies que son invasoras.

¿Por qué parece que algunas especies exóticas son benignas al medio ambiente mientras otras se apoderan de su nuevo ambiente?

Ninguna especie invasora es benigna; todas impactan a los ecosistemas.

Carlton: Algunas especies exóticas se hacen abundantes muy rápidamente. Sin embargo, no podemos decir con seguridad que ninguna especie es benigna. Cada especie que entra a un ambiente nuevo para ella y que se establece utiliza espacio, alimentos y otros recursos. De manera que la cuestión de si es “benigna” o no puede estar más relacionado al valor o al impacto a los humanos que al impacto al medio ambiente. Por ejemplo, si tenemos un pequeño crustáceo introducido, un gusano pequeño o un molusco pequeño, que desplaza o reemplaza a una especie nativa, no podemos decir que esto es benigno. La especia invasiva puede no tener un impacto directo y de primer orden sobre los humanos o sobre la sociedad, pero cientos de especies han invadido a lugares y alterado en formas enormes a la biodiversidad de las aguas norteamericanas y al medio marino.

Algunas especies invasoras se multiplican y se esparcen rápidamente.

No sé si pudiésemos demostrar que alguna especie exótica es benigna, ya sea terrestre, de agua dulce o marina. Todas ellas impactan al medio ambiente cuando se establecen. Algunas de ellas se vuelven muy abundantes. Otras se distribuyen más rápidamente que otras. Cada caso es especifico y único. Esto tiene que ver con la biología reproductiva de cada especie, el tipo de hábitat que ocupa, sus mecanismos de dispersión y el tipo de recursos alimenticios que requiere. Debido a estas y a otras variables, a menudo es difícil predecir si una especie en particular se va a dispersar rápidamente o no, a menos que sepamos que es el tipo de especie que tiende a dispersarse rápidamente basado en su historia previa. Aun así, a menudo nos dan sorpresas.

¿Cómo puede el público en general ayudar en el control de las especies exóticas?

El público no debería liberar mascotas exóticas acuáticas en el medio ambiente.

Carlton: El público puede ayudar en dos formas substanciales: la prevención y el monitoreo. A menudo, el público está involucrado, a propósito o inadvertidamente, en la entrada de especies exóticas al medio ambiente. Muchas especies exóticas son vendidas al público por tiendas de suministros de acuario, tiendas de mascotas, ventas de plantas y hasta por medio del Internet. Por varias razones, algunas personas liberan a estas especies en los lagos, en el agua de mar y en los parques públicos. Estas liberaciones han resultado en varias invasiones extraordinarias. Es crítico inculcar una concientización general sobre la protección del medio ambiente al no liberar especies exóticas.

El público puede ayudar a monitorear las invasiones llevando especies desconocidas a especialistas para ser identificadas.

La otra forma en que el público puede ayudar es en el monitoreo del medio ambiente. Esta es una forma muy importante de control de las especies invasivas. A menudo, el público es el primero en notar una nueva invasión. Por ejemplo, existen millones de personas que caminan por las playas y por los bosques nacionales todos los días, comparado al pequeño número de biólogos que están estudiando a las especies invasoras en el campo. El público puede ser los ojos de los biólogos. Cuando una persona nota algún animal o planta nueva que no ha visto antes, ella debería llevar una muestra al centro de historia natural, museo, oficina de información sobre especies marinas (Sea Grant office) o a una de las universidades locales. El descubrimiento de poblaciones nuevas incipientes puede ser una ayuda tremenda en la erradicación de las especies mientras sus números son aún bajos. Esta en una herramienta de manejo tremenda.

Nota del Traductor: El término “especie invasiva” se refiere a especies, tanto exóticas como nativas, cuya historia natural las predispone a convertirse en dominante bajo ciertas condiciones ecológicas, compitiendo y amenazando a las especies nativas del lugar. Una especie exótica puede o no ser invasiva. El término “especie invasora” es a veces utilizado en forma intercambiable con “especie invasiva.”

El Dr. James T. Carlton es profesor de ciencias marinas en el Williams College, en Williamstown, Massachussets. Desde 1989 ha sido director del Programa Williams-Mystic, un programa de estudios marinos del Williams College y del Puerto de Mystic, localizado en la ciudad de Mystic, Connecticut. Sus investigaciones abarcan dos aspectos de la historia de vida de las invasiones mundiales de especies exóticas en los océanos: la invasión mundial de especies exóticas marinas en los ambientes costeros y la extinción moderna de organismos marinos en ambientes marinos sensibles y en hábitats estuarinos. En 1996, el Dr. Carlton recibió el prestigioso Premio Pew. Fue editor en jefe fundador de la revista científica Invasiones Biológicas (Biological Invasions). En 1999, el Dr. Carlton fue el primer científico de los Estados Unidos en recibir el Premio Federal de la Fuerza de Ataque Inter-agencial por su trabajo nacional e internacional en la reducción del impacto de las invasiones exóticas en los mares. Recibió su doctorado de la Universidad de California, en Davis.
http://www.williamsmystic.org/HTML/academics/f\_sJTC1.html

El Impacto Ambiental de las Especies Marinas Exóticas

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